April 19, 2018 at 10:26 am EDT | by Michael K. Lavers
Cuba National Assembly chooses country’s next president

Miguel Díaz-Canel will succeed Raúl Castro as the president of Cuba. (Photo public domain)

Miguel Díaz-Canel has been chosen to succeed Raúl Castro as Cuba’s next president.

Members of the Cuban National Assembly on Wednesday overwhelmingly backed Díaz-Canel, the country’s first vice president and the only person nominated to succeed Castro. Díaz-Canel will be the first Cuban president who is from outside the Castro family since the 1959 revolution that brought Raúl Castro’s brother, Fidel Castro, to power.

Fidel Castro died in 2016.

The National Assembly on Thursday officially announced Díaz-Canel will become president.

Raúl Castro will remain the head of Cuba’s Communist Party. His daughter, Mariela Castro, who spearheads LGBT-specific issues as director of the country’s National Center for Sexual Education (CENESEX), is a member of the National Assembly.

Some of Mariela Castro’s Cuban supporters who attended a speech that she gave last May in Havana to mark the International Day Against Homophobia and Transphobia described her as “our next president.” Mariela Castro downplayed speculation over whether she would succeed her father.

New president supported LGBT cultural center

Díaz-Canel, 57, was born in Villa Clara Province.

A source in the province with whom the Washington Blade spoke on Wednesday said Díaz-Canel recently defended Mariela Castro’s doctoral thesis that focused on the “social integration” of transgender people. The source also pointed out that Díaz-Canel supported El Mejunje, an LGBT cultural center and nightclub in the city of Santa Clara, when he was secretary of the Communist Party in the province.

El Mejunje is an LGBT cultural center and nightclub in Santa Clara, Cuba. Miguel Díaz-Canel, who will succeed Raúl Castro as Cuba’s next president, supported El Mejunje when he was secretary of the Communist Party in Villa Clara Province. (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

The selection of Díaz-Canel to succeed Raúl Castro took place less than a month before CENESEX will hold a series of events in Havana and in the city of Pinar del Río that will commemorate IDAHOT.

The Obama administration in 2014 normalized relations between the U.S. and Cuba. President Trump last June reinstated some travel and trade restrictions and reaffirmed his administration’s support of the U.S. embargo against the Communist island, even though Trump’s company and several of his associates reportedly violated it in 1998 and again in late 2012 or early 2013.

Díaz-Canel will also take power against the backdrop of a stagnant economy and continued criticism over Cuba’s human rights record.

Victor Manuel Dueñas — an activist from Villa Clara Province who worked independently of Mariela Castro and CENESEX — and his cousin are among the group of LGBT Cubans who traveled to Amsterdam in January and asked the Dutch government for asylum. Other independent LGBT activists with whom the Blade has spoken in recent years maintain they face discrimination and even arrest if they publicly criticize Mariela Castro, her father or the Cuban government.

Asamblea Nacional de Cuba elige al próximo presidente del país

Miguel Díaz-Canel ha sido elegido para suceder a Raúl Castro como el nuevo presidente de Cuba.

Miembros de la Asamblea Nacional de Cuba el miércoles apoyaron abrumadoramente a Díaz-Canel, el primer vicepresidente del país y la única persona nominada para suceder a Castro. Díaz-Canel será el primer presidente cubano quien no es de la familia Castro desde la revolución de 1959 que llevó a Fidel Castro al poder.

Fidel Castro se murió en 2016.

La Asamblea Nacional el jueves anunció oficialmente que Díaz-Canel se convertirá en presidente.

Raúl Castro permanecerá la cabeza del Partido Comunista de Cuba. Su hija, Mariela Castro, quien promueve los temas LGBT como directora del Centro Nacional de Educación Sexual (CENESEX), es miembro de la Asamblea Nacional.

Algunos de los partidarios de Mariela Castro quien asistieron un discurso que dio el pasado mayo en La Habana para conmemorar el Día Internacional contra la Homofobia y la Transfobia describieron a ella como “nuestro próxima presidenta.” Mariela Castro restaba importancia a las especulaciones sobre si ella sucedería a su padre.

Díaz-Canel, 57, fue nacido en la provincia de Villa Clara.

Una fuente en la provincia dijo al Washington Blade el miércoles que Díaz-Canel defendió recientemente la tesis de doctorado de Mariela Castro sobre la “integración social” de personas trans. La fuente también dijo que Díaz-Canel apoyó El Mejunje, un centro cultural LGBT en la ciudad de Santa Clara, cuando era secretario del Partido Comunista en la provincia.

La selección de Díaz-Canel para suceder a Raúl Castro se realizó menos de una mes antes de los eventos de CENESEX en La Habana y en la ciudad de Pinar del Río que conmemorará IDAHOT.

La administración de Obama en 2014 normalizó relaciones entre los EEUU y Cuba. El presidente Trump el pasado junio restableció algunas restricciones de viaje y comercio y reafirmó el apoyo de su administración al bloqueo estadounidense contra la isla comunista, a pesar de que la compañía de Trump y varios de sus asociados supuestamente lo violaron en 1998 y nuevamente a fines de 2012 o principios de 2013.

Díaz-Canel también tomará el poder en el contexto de una economía estancada y continuas críticas sobre los derechos humanos en Cuba.

Victor Manuel Dueñas — un activista desde la provincia de Villa Clara quien trabajaba independiente de Mariela Castro y CENESEX — y su primo están entre el grupo de cubanos LGBT quien viajaron a Amsterdam en enero y pidieron el asilo en los Países Bajos. Otros activistas LGBT independientes han dicho al Blade que confrontan la discriminación e incluso el arresto si critican públicamente a Mariela Castro, su padre o el gobierno cubano.

Michael K. Lavers is the international news editor of the Washington Blade. Follow Michael

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