August 22, 2018 at 9:00 pm EDT | by Michael K. Lavers
Cuban YouTubers document LGBTI life, issues

Nelson Julio Álvarez Mairata is a gay YouTuber who lives in Sagua la Grande, Cuba (Photo courtesy of Nelson Julio Álvarez Mairata)

SAGUA LA GRANDE, Cuba — A growing number of Cuban internet users are using YouTube to document LGBTI life and issues on the Communist island.

Nelson Julio Álvarez Mairata, who lives in Sagua la Grande, a small city on Cuba’s north central coast that is located roughly three hours east of Havana, launched his YouTube channel, Nexy J Show, in 2016.

Álvarez in a video he uploaded on May 20 discusses his efforts to quit smoking. Álvarez in a video he uploaded on Oct. 6, 2017, was wearing a tank top with an American flag on it as he criticized President Trump and his administration’s policies towards Cuba.

“This president has me by the balls,” proclaimed Álvarez in the video’s caption. “The White House has become a true reality show. It leaves the Mexicans alone and it is now the Cubans’ turn to be the focus of their barbarities.”

Álvarez in one of his videos acknowledges the 2016 massacre at the Pulse nightclub in Orlando, Fla., that left 49 people dead and more than 50 others injured.

His most recent video, which he uploaded on Tuesday, discusses a member of the Cuban National Assembly who reportedly came out as gay last month during the debate over the country’s new constitution with an amendment that would extend marriage rights to same-sex couples.

The Cuban government is currently holding meetings that allow members of the public to comment on the new constitution. The National Assembly at the end of the year is expected to finalize it before a referendum that is scheduled to take place in February 2019.

Álvarez in his video includes a picture of a poster that refers to a labor camp — known by the Spanish acronym UMAP — to which gay men and others deemed unfit for military service were sent after the 1959 revolution that brought Fidel Castro to power as “the Castro gulag.” Álvarez also references Mariela Castro, the daughter of former Cuban President Raúl Castro and niece of Fidel Castro who spearheads LGBTI-specific issues as director of Cuba’s National Center for Sexual Education (CENESEX), and says the Cuban government is talking about “accepting homosexuality to clean up its image.”

“We are certainly totally restricted in various aspects in Cuba,” Álvarez told the Washington Blade on Aug. 3 during a WhatsApp interview from Sagua la Grande. “(But) we are not censured in any way at this moment.”

Jhans Oscar Alonso González, who lives in Havana’s Vedado neighborhood, in February launched his YouTube channel.

Jhans Oscar Alonso González, left, kisses a friend to show their support for marriage rights for same-sex couples in Cuba. Alonso is a gay YouTuber and vlogger who is based in the Cuban capital. (Photo courtesy of Jhans Oscar Alonso González)

Alonso in a video he uploaded on May 14 talked about his experience participating in the International Day Against Homophobia, Transphobia and Biphobia march that CENESEX organized in Havana. The clip included videos of the event and interviews with participants and spectators.

Alonso also talks about Ricky Martin, pansexuality and asexuality in other videos that he has uploaded.

Alonso told the Blade last week in an email that his YouTube channel is “inspired by my own experience as an LGBT+ person” and “the difficulties with which we are unfortunately forced to live because we belong to a community that suffers so much hatred.”

“All of my videos have themes that are specific to the LGBT+ community,” he said.

Alonso told the Blade he plans to upload videos from other LGBTI activists and drag queens.

‘As a YouTuber I have to sacrifice a lot’

The Cuban government in 2014 agreed to expand internet access on the island as part of the agreement it reached with the Obama administration to normalize diplomatic relations between Havana and Washington that ended after the Cuban revolution.

Trump in June 2017 reinstated travel and trade restrictions with Cuba, even though previous reports indicate his company and four of his associates violated the U.S. embargo against the Communist island twice since the late 1990s. Miguel Díaz-Canel, who, among other things was born after the revolution and supported an LGBTI cultural center in Santa Clara when he was secretary of the Communist Party in Villa Clara Province, in April succeeded Raúl Castro as Cuba’s president.

ETECSA, Cuba’s state-run telecommunications company, on its website notes there are now 725 public Wi-Fi hotspots across the country. ETECSA has also launched a pilot program that allows Cubans to have Internet connections in their homes.

A billboard that honors former Cuban President Fidel Castro in Parque Vidal in Santa Clara, Cuba, on May 15, 2018. The Cuban government has opened public hotspots in the park and in more than 700 other locations throughout the country. (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

The introduction of 3G technology on the Communist island now allows Cubans to access the Internet anywhere on their smartphones.

PlanetRomeo, Grindr and other apps are becoming increasingly popular in Havana and across the country.

The Blade in May was able to use Facebook Messenger and FaceTime to call the U.S. from public Wi-Fi hotspots in Havana’s Vedado neighborhood. It has also previously recorded Facebook Live reports from Havana, Santiago de Cuba, Las Tunas and Santa Clara.

The Trump administration earlier this year announced the creation of a task force that is designed to expand internet access in Cuba.

The International Telecommunications Union’s 2017 report notes 43 percent of Cubans now use the internet.

Users who use the internet at public Wi-Fi hotspots purchase cards from ETECSA that cost 1 CUC ($1) an hour. They can also add money to their accounts without purchasing them.

People selling internet cards on the street for 2 CUC ($2) are common sights in Havana, Santa Clara and other cities across the country. Internet access at hotels tends to cost a bit more.

Cuba remains one of the least connected countries in the world, in part, because many Cubans simply cannot afford to access the internet. The State Department’s 2017 human rights report also notes the Cuban government “restricted access to the internet, and there were credible reports that the government monitored without appropriate legal authority citizens’ and foreigners’ use of email, social media, Internet chat rooms and browsing.”

“The government controlled all internet access, except for limited facilities provided by a few diplomatic missions and a small but increasing number of underground networks,” it says.

Álvarez told the Blade that access to the internet in Cuba has improved “a lot” over the last several years, but the bandwidth remains slow.

He said the internet centers that ETECSA operates have a connection that is “a bit better and a bit faster.” Álvarez told the Blade he is now able to use the Internet from his home, but the connection has a “very low bandwidth.”

Alonso said internet access in the country remains “quite bad” and “a privilege to be able to connect” because it remains expensive for many Cubans.

He said he spends a lot of money to go online. Alonso told the Blade he also uploads his videos early in the morning because the connection is better because there are not a lot of people online.

“As a YouTuber I have to sacrifice a lot,” he said.

A restaurant in Viñales, Cuba, on May 20, 2018, advertises internet access. Internet access remains limited on the Communist island, even though the Cuban government has opened more than 700 public hotspots across the country. (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

YouTubers cubanos documentan temas, experiencias LGBTI

SAGUA LA GRANDE, Cuba — Un creciente número de usuarios de internet en Cuba están utilizando YouTube para documentar la vida y temas LGBTI en la isla comunista.

Nelson Julio Álvarez Mairata, que vive en Sagua la Grande, una pequeña ciudad en la costa centro norte de Cuba que está aproximadamente tres horas al este de La Habana, lanzó su canal de YouTube, Nexy J Show, en 2016.

Álvarez en un video que subió el 20 de mayo discute sus esfuerzos para dejar de fumar. Álvarez en un video que subió el 6 de octubre de 2017 estaba llevaba una camiseta sin mangas con la bandera estadounidense mientras criticaba al presidente Trump y las políticas de su administración hacía Cuba.

“Este presidente me tiene hasta los huevos,” proclamó Álvarez en la capción del video. “A convertido a la Casa Blanca en un verdadero really (sic) show. Ya deja tranquilo a los mexicanos y ahora nos toca a los cubanos ser el punto de mira de sus barbaridades.”

Álvarez en uno de sus videos reconoce la masacre a la discoteca Pulse en Orlando, Florida, que dejó 49 personas muertos y más de 50 otros heridos.

Su video más reciente que subió el martes discute un miembro de la Asamblea Nacional de Cuba que supuestamente salió del clóset como gay el pasado mes durante el debate sobre la nueva constitución del país que tiene una enmienda que extendería los derechos matrimoniales a parejas del mismo sexo.

El gobierno se ha organizado una serie de reuniones en que el público puede comentar sobre la nueva constitución. Se espera que la Asamblea Nacional a finales del año la finalice antes de un referéndum que se programa realizarse en febrero de 2019.

Álvarez en su video incluye una foto de un poster que refiere a una UMAP — un campo de trabajo en que los hombres gay y otras personas fueron enviadas después de la revolución cubana de 1959 — como “el gulag castrista.” Álvarez también refiere a Mariela Castro, la hija del expresidente cubano Raúl Castro y la sobrina de Fidel Castro que promueve los temas LGBTI como directora del Centro Nacional de Educación Sexual (CENESEX), y dice que el gobierno cubano habla sobre “aceptar la homosexualidad para limpiar su imagen.”

“En Cuba ciertamente estamos totalmente restringidos en varios aspectos,” Álvarez dijo al Washington Blade el 3 de agosto durante una entrevista de WhatsApp desde Sagua la Grande. “(Pero) en este momento no tenemos ninguna censura.”

Jhans Oscar Alonso González, que vive en Vedado en La Habana, en febrero lanzó su canal de YouTube.

Alonso en un video que subió el 14 de mayo habló sobre su participación en la marcha del Día Internacional contra la Homofobia, la Transfobia y la Bifobia que el CENESEX organizó en La Habana. El clip incluyó videos del evento y entrevistas con participantes y espectadores.

Alonso también habla sobre Ricky Martin, la pansexualidad y la asexualidad en otros videos que ha subido.

Alonso dijo al Blade la semana pasada en un email que su canal de YouTube está “inspirado en mi propia experiencia como persona LGBT+” y “las dificultades a las que desgraciadamente estamos obligados a vivir por pertenecer a una comunidad que sufre de tanto odio.”

“Todos mis videos son de temas específicos a la comunidad LGBT+,” dijo.

Alonso dijo al Blade que planea de subir videos de otros activistas LGBTI y transformistas.

Parques en La Habana y en otras ciudades cubanas se han convertido en hotspots de WiFi públicas. (Foto del Washington Blade por Michael K. Lavers)

El gobierno cubano en 2014 acordó expandir el acceso al internet en la isla como parte del acuerdo con la administración de Obama para normalizar las relaciones diplomáticas entre La Habana y Washington que fueron rotas después de la revolución cubana.

Trump en junio de 2017 impuso restricciones de viaje y negocios con Cuba, aunque reportajes previos indican su empresa y cuatro de sus asociados han violado dos veces el bloqueo estadounidense contra la isla comunista desde el fin de los años 90. Miguel Díaz-Canel, que nació después de la revolución y apoyaba un centro comunitario LGBTI en Santa Clara cuando era secretario del Partido Comunista en Villa Clara, en abril sucedió a Raúl Castro como presidente de Cuba.

ETECSA, la empresa estatal de telecomunicaciones de Cuba, en su sitio web nota que ahora hay 725 hotspots de WiFi públicos por todo el país. ETECSA también ha lanzado un programa piloto que permite a los cubanos de tener conexiones de internet en sus hogares.

La introducción de la tecnología 3G en la isla comunista ahora permite a los cubanos de conectar al internet en cualquier lugar en sus smartphones.

PlanetRomeo, Grindr y otras apps son cada vez más populares en La Habana y por todo el país.

El Blade en mayo podía usar Facebook Messenger y FaceTime para llamar a los EEUU desde hotspots de WiFi públicos en Vedado en La Habana. También ha grabado previamente reportajes de Facebook Live desde La Habana, Santiago de Cuba, Las Tunas y Santa Clara.

La administración de Trump a principios de este año anunció la creación de una fuerza de trabajo para aumentar acceso al internet en Cuba.

Un reporte que el International Telecommunications Union escribe en 2017 nota 43 por ciento de cubanos ahora usa el internet.

Usuarios que usan el internet a hotspots de WiFi públicos compran tarjetas de ETECSA que cuesta 1 CUC ($1) una hora. También pueden añadir dinero a sus saldos sin comprarlas.

Personas que se venden tarjetas de internet en la calle por 2 CUC ($2) son una vista común en La Habana, Santa Clara y otras ciudades por todo el país. Acceso al internet a los hoteles tiende a costar un poco más.

Cuba sigue uno de los países menos conectados, en parte, porque muchos cubanos no pueden pagar el acceso al internet. El Departamento de Estado de los EEUU en su informe sobre los derechos humanos de 2017 nota que el gobierno cubano “restringió el acceso al internet, y habían reportajes credíbles que el gobierno monitoreaba sin autoridad legal necesaria el uso de email, redes sociales, salas de charla y la navegación de los ciudadanos y de los extranjeros.”

“El gobierno controlaba todo el acceso a internet, excepto por las instalaciones limitadas proporcionadas por unas pocas misiones diplomáticas y un número pequeño pero creciente de redes underground,” dice el informe.

Álvarez dijo al Blade que el acceso al internet en Cuba ha mejorado “mucho” durante los últimos años, pero el ancho de banda sigue lento.

El dijo que las salas de navegación de ETECSA tiene una conexión que es “un poco más amplio y un poco más rápida.” Álvarez dijo al Blade que ahora puede usar el internet en su hogar, pero la conexión tiene “una banda muy pequeña.”

Alonso dijo que el acceso al internet en el país sigue “bastante mala” y “un privilegio poderse conectar” porque ya está bien costoso para muchos cubanos.

El dijo que gasta mucho dinero para conectarse. Alonso también dijo al Blade que sube sus videos temprano en la mañana porque la conexión es mejor sin muchos usuarios contectados.

“Como YouTuber tengo que sacrificar mucho,” dijo.

Michael K. Lavers is the international news editor of the Washington Blade. Follow Michael

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