September 6, 2018 at 6:00 am EDT | by Michael K. Lavers
New Hurricane Maria death toll in Puerto Rico ‘not shocking’

Workers install a roof onto a hurricane-damaged house in the Candelero Arriba neighborhood of Humacao, Puerto Rico, on May 26, 2018. A study that George Washington University released last week indicates Hurricane Maria killed 2,975 people in the U.S. commonwealth. (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

LGBTI rights activists and HIV/AIDS service providers in Puerto Rico say a study that attributes 2,975 deaths to Hurricane Maria does not come as a surprise.

George Washington University’s Milken Institute School of Public Health on Aug. 28 released the findings of a study that Puerto Rico Gov. Ricardo Rosselló commissioned.

The study, which is based on data from September 2017 through February 2018, found “every social stratum and age group was affected by excess mortality.”

The study specifically concluded “the risk of death” was 45 percent “higher and persistent until the end of the study period for populations living in low socioeconomic development municipalities.” It also noted men who were 65-years-old and older “experienced continuous elevated risk of death through February.”

The Puerto Rican government for months insisted Maria’s death toll was 64, even though studies and anecdotal evidence indicated it was much higher. CBS News reporter David Begnaud on Aug. 28 reported Rosselló has accepted the new death toll.

Wilfred Labiosa, co-founder of Waves Ahead, a group that is helping LGBTI Puerto Ricans and other vulnerable groups recover from Maria, on Tuesday told the Washington Blade during a telephone interview the study’s results are “not shocking.”

“We knew the death toll would be higher,” he said.

Activist: Study confirms vulnerability of elderly, chronically ill

Maria had winds of 155 mph when it made landfall on Puerto Rico’s southeast coast on Sept. 20, 2017.

Hundreds of thousands of Puerto Ricans did not have electricity or running water for months.

The George Washington University study does not specifically detail how many LGBTI Puerto Ricans and/or people with HIV/AIDS died during and after Maria. Labiosa and other activists in Puerto Rico with whom the Blade has spoken have said access to antiretroviral drugs and discrimination in emergency shelters were among the issues that he and other advocates faced in the days and weeks after the hurricane made landfall.

San Juan Mayor Carmen Yulín Cruz, U.S. Rep. Nydia Velázquez (D-N.Y.) and former New York City Council Speaker Melissa Mark-Viverito are among those who have sharply criticized President Trump’s response to Maria, which included throwing paper towels into a crowd of people when he visited a church in Guaynabo less than two weeks after Maria made landfall. Rosselló has also faced widespread criticism over his administration’s response to the hurricane and its aftermath.

The study’s executive summary notes, among other things, the Puerto Rican government’s “emergency plans that were in place (before Maria) were not designed for greater than Category 1 hurricanes, and risk manages conveyed to the public in preparedness campaigns were reported by key leaders to inadequately prepare communities for a catastrophic disaster.” A lack of understanding of the protocol for certifying deaths also contributed to the low death toll.

“The purpose of this report is to inform the citizens and the government of Puerto Rico about the project’s results,” reads the study. “We believe the study findings will enhance the government’s capacity to develop reliable mortality surveillance systems for hurricane disaster intervention and management and to implement efficient and robust public communication systems in the context of a natural disaster.”

Rosselló has created a commission that will work to implement the study’s recommendations.

“There’s plenty of responsibility to go around,” he told Begnaud, referring to his administration’s response to Maria. “I have my share of responsibility. I am the governor of Puerto Rico and I have to evaluate everything, all of the steps that I have taken.”

Trump again defended his administration’s response to Maria after George Washington University released its study’s findings. Cruz on Aug. 29 once again criticized Trump and Rosselló during an interview on CNN.

“The Trump administration killed the Puerto Rican (people) with neglect,” said Cruz. “The Trump administration led us to believe that they were helping when they weren’t really up to par.”

Sandy Torres, executive director of Bill’s Kitchen, a San Juan-based organization that prepares meals for people with HIV/AIDS, told the Blade on Tuesday the Puerto Rican government “for the first time recognizes (Maria) is a tragedy.”

“It is very important that the government acknowledges the pain that people are suffering,” she said.

Luis Conti, president of Orgullo Arcoíris, a Puerto Rican LGBTI advocacy group, on Wednesday told the Blade the “outrage” over the response to Maria is “across the board.” Conti added the George Washington University study confirms elderly Puerto Ricans and those with chronic illnesses who live alone are even more vulnerable than previously thought.

“The vulnerability of our people in dozens of communities has been talked about for a long time,” he said. “Maria, without a doubt, made it clear to us that what we knew about their vulnerability was nothing compared to what we have.”

Many structures in La Perla neighborhood of San Juan, Puerto Rico, still had temporary roofs — “techos azules” in Spanish — nearly eight months after Hurricane Maria devastated the U.S. commonwealth. (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

Activistas en Puerto Rico reacciona al nuevo número de muertes de María

Activistas LGBTI y organizaciones de VIH/SIDA en Puerto Rico dicen que un estudio que atribuye 2,975 muertos al huracán María no viene como “una sorpresa.”

La Universidad George Washington el 28 de agosto emitió los resultados de un estudio que el gobernador de Puerto Rico Ricardo Rosselló encargó.

El estudio — basado en datos entre septiembre de 2017 y febrero 2018 — encontró “todos los estratos sociales y grupos de edad fueron afectados por el exceso de mortalidad.”

El estudio específicamente concluyó “el riesgo de muerte” era 45 por ciento “más alto y persistente hasta el fin del período del estudio para poblaciones en municipalidades de bajo desarrollo económico.” También nota que los hombres de 65 años o mayor “experimentaron un riesgo elevado y continuo de muerte hasta febrero.”

El gobierno de Puerto Rico durante meses insistió que el número de muertes de María era 64, aunque estudios y evidencia anecdótica indicaban que fuese mucho más alto. David Begnaud, un periodista de CBS News, el 28 de agosto reportó Rosselló ha aceptado el nuevo número de muertes.

Wilfred Labiosa, cofundador de Waves Ahead, un grupo que ayuda a los puertorriqueños LGBTI y otros grupos vulnerables recuperarse de María, el martes dijo al Washington Blade durante una entrevista telefónica que los resultados del estudio no son “impactantes.”

“Sabíamos que el número de muertes sería mayor,” dijo.

Activista: Estudio confirma vulnerabilidad de ancianos, enfermos crónicos

María tuvo vientos de 155 mph cuando tocó tierra en la costa sureste de Puerto Rico el 20 de septiembre de 2017.

Cientos de miles de puertorriqueños no tenían electricidad ni agua potable por meses.

El estudio de la Universidad George Washington no detalle específicamente cuantos puertorriqueños LGBTI y/o personas con VIH/SIDA murieron durante o después de María. Labiosa y otros activistas en Puerto Rico han dicho el Blade que la incapacidad de accesar a los medicamentos antirretrovirales y discriminación en albergues de emergencia se encuentran entre los problemas que confrontaron durante los días y semanas después del huracán tocó tierra.

La alcaldesa de San Juan Carmen Yulín Cruz, la congresista demócrata de Nueva York Nydia Velázquez y la expresidenta del Consejo Municipal de Nueva York Melissa Mark-Viverito están entre ellas que han criticado fuertemente la respuesta del presidente Trump a María, que incluye tirando papel toallas en una multitud de personas cuando visitó una iglesia en Guaynabo menos de dos semanas después de María tocó tierra. Rosselló también se ha enfrentado a críticas generalizadas por la respuesta de su administración al huracán y sus consecuencias.

El resumen ejecutivo del estudio nota, entre otras cosas, que los planes de emergencia del gobierno de Puerto Rico antes de María “no fueron diseñados para huracanes mayores a la categoría 1, y las gestiones de riesgo transmitidas al público en campañas de preparación preparaban inadecuadamente comunidades para un desastre catastrófico, según los líderes claves.”

“El propósito de este informe es de informar a los ciudadanos y el gobierno de Puerto Rico sobre los resultados del proyecto,” dice el estudio. “Creemos que los hallazgos del estudio mejorarán la capacidad del gobierno de desarrollar sistemas de vigilancia de la mortalidad confiables para la intervención y gestión de desastres por huracanes e implementar sistemas de comunicación pública eficientes y robustos en el contexto de un desastre natural.”

Rosselló ha creado una comisión que trabajará para implementar las recomendaciones del estudio.

“Hay mucha responsabilidad para todos,” dijo a Begnaud, refiriéndose a la respuesta de su administración a María. “Tengo mi parte de responsabilidad. Soy el gobernador de Puerto Rico y tengo que evaluar todo, todos los pasos que he dado.”

Trump defendió de nuevo la respuesta de su administración a María después de la Universidad George Washington emitió los hallazgos de su estudio. Cruz el 29 de agosto criticó de nuevo a Trump y Rosselló durante una entrevista con CNN.

“La administración de Trump mató a (la gente) puertorriqueño con negligencia,” dijo Cruz. “La administración de Trump nos hizo creer que estaba ayudando cuando no estaba realmente a la par.”

Sandy Torres, directora ejecutiva de Bill’s Kitchen, una organización en San Juan que prepara comida para personas con VIH/SIDA, dijo al Blade el martes que el gobierno de Puerto Rico “por la primera vez reconoce (María) es una tragedia.”

“Es muy importante que el gobierno reconoce el dolor que sufre el pueblo,” ella dijo.

Luis Conti, presidente de Orgullo Arcoíris, un grupo LGBTI puertorriqueño, el miércoles dijo al Blade la “indignación” sobre la respuesta a María es “general.” Conti añadió el estudio de la Universidad George Washington confirma que los confirma a los ancianos puertorriqueños y aquellos con enfermedades crónicas que viven solos son incluso más vulnerables de lo que se pensaba.

“Durante mucho tiempo se ha hablado de la vulnerabilidad de nuestra gente,” dijo. “María sin duda nos dejó claros que lo que conocíamos de vulnerabilidad era nada comparado con lo que vivimos.”

Michael K. Lavers is the international news editor of the Washington Blade. Follow Michael

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