August 24, 2018 at 12:50 pm EDT | by Michael K. Lavers
Trump immigration policy prompts migrants to seek refuge in Mexico

Casa de Refugiados is a Mexico City-based organization that works with migrants from Central America, Haiti and other countries who are seeking refuge in Mexico. It holds workshops and other events at its community center in a Mexico City park. (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

MEXICO CITY — A 22-year-old gay man from Honduras’ Lempira Department was with a female friend in a park in San Pedro Sula, the country’s second largest city, one night in late February when a group of gang members forced them into a car.

The man, who the Washington Blade is not identifying by name or publishing his picture in order to protect his identity and the safety of his family in Honduras, said the gang members took them to a secluded location. He told the Blade they repeatedly raped his friend before killing her in front of him.

“I didn’t want to run away from her,” said the man on July 17 during an interview in a Mexico City park. “They killed her and they beat me.”

The man fled San Pedro Sula five days after the attack.

“I left because of discrimination,” said the man, who is now seeking asylum in Mexico. “I was discriminated against a lot.”

Honduras ‘was hell’

The man with whom the Blade spoke is among an increasingly number of LGBTI migrants who are seeking asylum in Mexico based on persecution they suffered in their home countries because of their sexual orientation and/or gender identity.

Anti-LGBTI violence is rampant in Honduras, which has one of the world’s highest per capita murder rates. Statistics indicate San Pedro Sula remains one of the most violent cities in the world that is not located in a war zone.

Activists in San Pedro Sula and other cities in Central America with whom the Blade has spoken in recent years have said violence and a lack of economic opportunities are the primary reasons that prompt LGBTI people to flee. Hiram Villarreal of Casa de Refugiados, a Mexico City-based group that provides assistance to migrants, regardless of their sexual orientation and/or gender identity, echoed them when he spoke with the Blade on July 17.

A newsstand in San Pedro Sula, Honduras, on July 10, 2018, sells a Honduran newspaper with a front page devoted to a shootout between police officers and gang members in a San Pedro Sula suburb that left a police officer and two suspected gang members dead. The newspaper also notes the 2018 World Cup semi-final game between France and Belgium (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

The man from Honduras with whom the Blade spoke receives support from Casa de Refugiados. He spoke with the Blade after attending a meeting at Casa de Refugiados’ community center in Mexico City.

He said his father beat him and kicked him out of his home “for being gay.” The man then sought refuge in San Pedro Sula where he worked as a merchant.

“It was hell for me,” he told the Blade, noting gangs extorted money from him. “I was a merchant. I liked to sell things. They took everything from me. I wasn’t able to sell anything.”

He entered Mexico near the city of Tapachula in Chiapas state after he took a bus from San Pedro Sula to Guatemala and crossing the Suchiate River. It took him nearly a month to reach Mexico City.

Villarreal said many LGBTI migrants, like the man from Honduras, enter Mexico by crossing the Suchiate River from Guatemala. He told the Blade they often stay in Tapachula or in Tenosique, a town in Tabasco state that is roughly 90 minutes from the Mexico-Guatemala border.

Casa de Refugiados has offices in Tapachula and Tenosique and works with the U.N. Refugee Agency. Villarreal said Tapachula and Tenosique are “not safe for the LGBTI community, above all for transgender women.”

Tapachula has the highest rate of reported hate crimes of any city in Mexico. Villarreal told the Blade that transgender women are also vulnerable to human trafficking and sexual exploitation in the city.

“There are many sex work networks, many sexual exploitation networks and obviously a person’s life is at risk if they refuse to go along with them,” said Villarreal. “It is an issue of survival more than an issue of whether you are a resident or not a resident.”

Villarreal also said an increasingly number of Venezuelans are now coming to Mexico to escape their homeland’s deepening economic crisis.

“People don’t migrate for one reason,” he told the Blade. “It is a mix of many (reasons.)”

‘The only thing that I can do is be patient’

A person who is seeking asylum in Mexico must formally request it within 30 days of their arrival in the country. The Mexican Commission for Refugee Aid (COMAR) will then interview the asylum seeker to determine whether their claims of persecution in their countries of origin are founded.

Mexican law says COMAR has 45 days to determine whether an asylum seeker has a valid claim. A person who is granted asylum in Mexico is able to receive documents that allow them to work legally, access the country’s public health care system and receive social security benefits.

An asylum seeker who speaks Spanish can request Mexican citizenship after three years. Non-Spanish speakers can seek citizenship after five years.

“It is a long process,” said the man from Honduras. “The only thing that I can do is be patient.”

Mexico City a ‘sanctuary city’ for immigrants

Casa de Refugiados is among the many groups that provides assistance to LGBTI migrants and others who are escaping persecution in their home countries.

Mexico City is a “sanctuary city” for migrants and also one of the most LGBTI-friendly cities in Latin America.

The Mexico City Council to Prevent and Eliminate Discrimination (COPRED) works to provide assistance to migrants and fines those who discriminate against them. COPRED President Jacqueline L’Hoist Tapia told the Blade on July 16 during an interview at her office that Mexico City’s status as a “sanctuary city” and it’s pro-LGBTI policies allow LGBTI migrants and asylum seekers to feel welcome.

She said a trans migrant has worked at COPRED’s offices for six months. L’Hoist also said COPRED has also begun to work with the Inter-American Development Bank on a project that seeks to find ways to provide additional support to LGBTI migrants.

“I love it,” the man from Honduras told the Blade when he talked about Mexico City.

The offices of Mexico City’s Council to Prevent and Eliminate Discrimination (COPRED) on July 16, 2018. LGBTI migrants are among the groups on whose behalf COPRED advocates. (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

Discrimination and violence based on sexual orientation and/or gender identity remains commonplace in many parts of Mexico. The man from Honduras nevertheless said he has “more freedom” in Mexico City than in his homeland.

“I can be who I am and nobody is going to abuse me,” he said.

‘Trump has created a policy of being unwelcome’ in US

He spoke with the Blade against the backdrop of outrage over President Trump’s “zero tolerance” immigration policy that includes the continued separation of migrant children from their parents. Outgoing Mexican President Enrique Peña Nieto is among those who have repeatedly criticized the White House’s plan to build a wall along the U.S.-Mexico border.

A flyer on a wall in Mexicali, Mexico, on July 21, 2018, reads, “Death to Trump!” The city is directly across the Mexico-U.S. border from Calexico, Calif., in California’s Imperial Valley. (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

L’Hoist described Trump’s policy as “inhuman.”

“American residents and citizens know much more about migrants and they know that they are not delinquents, that they are neither rapists nor drug traffickers,” she said, referring to Trump’s previous comments against Mexicans. “They are men and women who are looking for an opportunity in a country that has historically been known around the world as a country of opportunities and of immigrants and one that was built by immigration.”

Villarreal agreed, citing the Trump administration’s efforts to ban citizens from five predominantly Muslim countries from entering the U.S.

He said one of the impacts of the White House’s immigration policy is that migrants have decided to remain in Mexico as opposed to try to enter the U.S. Activists in the city of Tijuana on the Mexico-U.S. border with whom the Blade spoke on July 20 echoed this account.

“Trump has created a policy of being unwelcome,” said Villarreal. “It motivates people to stay and not go north.”

The wall that marks the Mexico-U.S. border from the beach in Tijuana, Mexico, on July 20, 2018. (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

The man from Honduras with whom the Blade spoke does not have any relatives who live in the U.S. He nevertheless criticized Trump’s policies.

“It is very difficult with children who remain separated from their parents,” he said. “I feel very bad. It is very cruel.”

“We are all human beings and each of us did not leave our countries for one reason or another; because of poverty, because of gangs, because of all of it,” added the man.

The man said he plans to stay in Mexico City where he would like to finish high school.

“I don’t have it (my diploma) because I was afraid because of discrimination in schools on the part of teachers and my classmates,” he said. “I was unable to finish my secondary education.”

Mexico City, gay news, Washington Blade

Mexico City (Washington Blade photo by Michael K. Lavers)

Política migratoria de Trump provoca migrantes LGBTI de buscar refugio en México

CIUDAD DE MEXICO — Un hombre de 22 años del departamento de Lempira de Honduras estaba con una amiga en un parque en San Pedro Sula, la segunda ciudad más grande del país, una noche en el fin de febrero cuando un grupo de pandilleros los forzaron a entrar en un carro.

El hombre, que el Washington Blade no identifica por nombre o publica su foto para proteger su identidad y mantener la seguridad de su familia en Honduras, dijo los pandilleros los tomaron a un lugar aislada. El dijo al Blade que violaron repetidamente a su amiga antes de matarla enfrente de el.

“No me quiso correr de ella,” dijo el hombre el 17 de julio durante una entrevista en un parque en la Ciudad de México. “La mataron y a mi me golpearon.”

Se huyó de San Pedro Sula cinco días después del ataque.

“Salí de (San Pedro Sula) por discriminación,” dijo el hombre, que ahora está buscando asilo en México. “Me discriminaba mucho.”

El hombre con que habló el Blade es entre un creciente número de migrantes LGBTI que están buscando asilo en México por la persecución que sufrían en sus países natales por razones de su orientación sexual y/o identidad de género.

Violencia contra la comunidad LGBTI es común en Honduras, uno de los países más violentos del mundo. Estadísticas indican que San Pedro Sula sigue ser una de las ciudades más violentas del mundo que está fuera de una zona de guerra.

Activistas en San Pedro Sula y otras ciudades en Centroamérica con que el Blade ha hablado durante los años recientes han dicho que la violencia y una falta de oportunidades económicas son las razones principales que provocan a las personas LGBTI de huirse. Hiram Villarreal de Casa de Refugiados, un grupo en la Ciudad de México que proporciona asistencia a los migrantes, independientemente de su orientación sexual y/o identidad de género, estaba de acuerdo con ellos cuando habló con el Blade el 17 de julio.

El hombre hondureño que habló al Blade recibe apoyo de Casa de Refugiados. Habló con el Blade después de asistir una reunión a un centro comunitario de Casa de Refugiados en Ciudad de México.

Dijo que su padre lo golpeaban y lo sacó de su casa “por ser gay.” El hombre pues buscaba refugio en San Pedro Sula donde trabajaba como comerciante.

“Fue un infierno para mi,” dijo al Blade, notando que las pandillas le extorsionaron a el. “Yo era comerciante. Me gustaba vender. Me robaron todo. No podía vender nada.”

El entró México cerca de la ciudad de Tapachula en Chiapas después de tomar un autobús desde San Pedro Sula a Guatemala y cruzar el Río Suchiate. Se pasó casi un mes para llegar a Ciudad de México.

Villarreal dijo que muchos migrantes LGBTI, como el hombre hondureño, entran México por cruzar el Río Suchiate desde Guatemala. El dijo al Blade que frecuentemente se alojan en Tapachula o en Tenosique, una municipalidad en Tabasco que está casi 90 minutos de la frontera entre México y Guatemala.

Casa de Refugiados tiene oficinas en Tapachula y Tenosique y trabaja con la Agencia de la ONU para los Refugiados. Villarreal dijo que Tapachula y Tenosique no son seguros “para la comunidad LGBTI, sobre todo mujeres trans.”

Tapachula tiene la incidencia de crímenes de odio más alta de cualquier ciudad en México. Villarreal dijo al Blade que las mujeres trans también son vulnerables a la trata de personas y la explotación sexual en la ciudad.

“Hay muchas redes de trabajo sexual, muchas redes de explotación sexual y obviamente si una persona se niega colaborar su vida está en peligro,” dijo Villarreal. “Más que un tema de si es un residente o no es residente es un tema de sobrevivencia.”

Villarreal también dijo que un creciente número de venezolanos ahora están viniendo a México para escapar la profundización de la crisis económica en su patria.

“La gente no migra por una razón,” dijo al Blade. “Es una mezcla de muchas.”

Una persona que está buscando asilo en México debe solicitarlo formalmente dentro de los 30 días de su llegada en el país. La Comisión Mexicana de Ayuda a Refugiados (COMAR) se entrevistará a ellos para determinar si sus reclamos de persecución en sus países de origen son válidos.

COMAR bajo la ley mexicana tiene 45 días para determinar si un solicitante de asilo tiene un reclamo válido. Una persona si se le ortega asilo en México puede recibir documentos que les permiten a trabajar legalmente, acceder al sistema de salud pública del país y recibir beneficios de seguridad social.

Un solicitante de asilo que habla español puede solicitar ciudadanía mexicana después de tres años. Solicitantes de asilo no hispanohablantes pueden solicitar ciudadanía después

“Es un proceso largo,” dijo el hombre hondureño. “Solo hay que tener paciencia.”

Casa de Refugiados está entre la gran cantidad de grupos que proporciona asistencia a los migrantes LGBTI y otros que están escapando de la persecución en sus países natales.

Ciudad de México es una “ciudad santuaria” para migrantes y también es una de las ciudades más LGBTI-friendly en América Latina.

El Consejo para Prevenir y Eliminar la Discriminación de la Ciudad de México (COPRED) trabaja para proporcionar asistencia a migrantes y multa a ellos que discriminan contra ellos. Jacqueline L’Hoist Tapia, presidenta de COPRED, dijo al Blade el 16 de julio durante una entrevista en su oficina que el estatus de Ciudad de México como una “ciudad santuaria” y sus políticas pro-LGBTI permite a los migrantes LGBTI y solicitantes de asilo de sentirse bienvenidos.

Ella dijo que un migrante trans ha trabajado a la sede de COPRED por seis meses. L’Hoist también dijo que COPRED ha empezado de trabajar con el Banco Interamericano de Desarrollo en un proyecto que busca proporcionar apoyo adicional a los migrantes LGBTI.

“Me encanta,” el hombre hondureño dijo al Blade cuando habló sobre Ciudad de México.

La discriminación y la violencia basada en la orientación sexual y/o la identidad de género sigue ser común en muchas partes de México. El hombre hondureño aunque dijo que tiene “más libertad” en Ciudad de México que en su patria.

“I can be who I am and nobody is going to abuse me,” he said.

“Puedo ser lo que sea yo y nada me abusa,” dijo.

Habló con el Blade contra el contexto de la indignación sobre la política migratoria de “tolerancia cero” del presidente Trump que incluye la continua separación de niños migrantes de sus padres. El saliente presidente mexicano Enrique Peña Nieto está entre ellos que han criticado en repetidas ocasiones el plan de la Casa Blanca de construir un muro en la frontera de los EEUU y México.

L’Hoist describió la política de Trump como “inhumana.”

“Los habitantes y los ciudadanos norteamericanos conocen mucho mejor a las personas migrantes y ellos saben que no son delincuentes, ni violadores, ni son narcotraficantes,” ella dijo, refiriéndose a los previos dichos de Trump en contra de los mexicanos. “Son hombres y mujeres que buscan una oportunidad en un país que es históricamente se ha dado a conocer en el mundo por ser un país de oportunidades y de inmigrantes y construido por la inmigración.”

Villarreal estaba de acuerdo, citando a los esfuerzos de la administración de Trump de prohibir a los ciudadanos de cinco países predominantemente musulmanes de entrar los EEUU.

El dijo que uno de los impactos de la política migratoria de la Casa Blanca es que los migrantes han decidido de quedarse en México, en lugar de tratar de entrar los EEUU. Activistas en la ciudad de Tijuana en la frontera de los EEUU y México que hablaron al Blade el 20 de julio estaban de acuerdo.

“Trump ha criado una política de no ser bienvenidos,” dijo Villarreal. “Motiva a la gente de quedarse y no irse.”

La cerca fronteriza en la frontera de México y los EEUU en Mexicali, Mexico, el 21 de julio de 2018. (Foto de Washington Blade de Michael K. Lavers)

El hombre hondureño que habló al Blade no tiene familia que vive en los EEUU. Aunque criticó las políticas de Trump.

“Está muy difícil con los niños dejar como separarlos de los padres,” dijo. “Me siento muy feo. Está muy cruel.”

“Todos somos seres humanos y cada quien no estuvimos por el país por alguna razón: Por pobreza, por maras, por todo esto,” añadió el hombre.

El hombre dijo que planea quedarse en Ciudad de México donde quisiera terminar sus estudios secundarios.

“No la tuve por miedo . . . de la discriminación en escuelas por parte de maestros y mis compañeros,” dijo. “No pude terminar mi secundaria.”

Michael K. Lavers is the international news editor of the Washington Blade. Follow Michael

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